Panetta asume como nuevo secretario de Defensa de EEUU

Washington.- Leon Panetta asumió hoy como el nuevo secretario de Defensa de Estados Unidos, sustituyendo así a Robert Gates al frente del Pentágono en momentos en que el país se apresta a iniciar la primera retirada de tropas de Afganistán.

A este proceso hizo Panetta mención nada más jurar su cargo, en su ya oficina en el Pentágono, cuando llamó a “continuar comprometidos a trabajar estrechamente con los aliados afganos e internacionales para garantizar que (Afganistán) nunca vuelve a convertirse en un refugio seguro para Al Qaida y sus aliados extremistas”, informó DPA.

Según anunció el presidente, Barack Obama, la semana pasada, en este mes de julio que ahora comienza Estados Unidos empezará a retirar tropas de Afganistán que, hasta finales de año, se habrán reducido en unos 10.000 efectivos. A ellos se sumarán, hasta septiembre de 2012, otros 23.000 más que serán gradualmente replegados.

A la par, Panetta subrayó hoy su intención de continuar los esfuerzos para “desbaratar, desmantelar y en último término derrotar a Al Qaida”, para lo cual, agregó, la “exitosa operación” -liderada por él mismo cuando aún estaba al frente de la CIA- que a comienzos de mayo abatió a su líder, Osama bin Laden, constituye un “gran paso hacia esa meta”.

Asimismo, el nuevo jefe del Pentágono hizo hincapié en la necesidad de “cementar una relación estratégica” con el gobierno de Bagdad a meida que Estados Unidos prosigue también en Irak su proceso de “transición” para salir de allí.

Una relación con el gobierno iraquí que, afirmó, tiene que basarse “no solamente en nuestra huella militar allí, sino en una alianza real y duradera”.

“Va en interés de Estados Unidos ayudar a Irak a comprender su potencial para convertirse en una democracia estable en una región vitalmente importante del mundo, así como reforzar que la responabildiad de la futura seguridad de Irak tiene que ser de los mismos iraquíes”, agregó.

Con 73 años, Panetta es el jefe del Pentágono de mayor edad de la historia del Departamento de Defensa.

Panetta tiene una larga carrera en el gobierno. Fue congresista por California y posteriormente se convirtió en director de la Oficina de Administración y Presupuesto de la Casa Blanca en la era de Bill Clinton, entre otros.

A esa experiencia administrativa aludió hoy cuando recordó que parte de su nueva responsabilidad será también imponer “disciplina en el uso de los recursos de los contribuyentes”. El nuevo jefe del Pentágono debe reducir en 4.000 millones de dólares el presupuesto de su Departamento.

Panetta dirigió la CIA desde 2009 y, entre sus éxitos, destaca la operación que llevó a la muerte de Bin Laden en un operativo secreto en Pakistán a comienzos de mayo.

Sucede en el puesto a Gates, el jefe del Pentágono que más tiempo ha ocupado el cargo y que hasta ahora ha sido el único secretario de Defensa que ha servido bajo dos gobiernos de distinto signo, el del republicano George W. Bush -que lo nombró en 2006- y el del demócrata Barack Obama.

La víspera, el presidente estadounidense celebró una ceremonia en honor de Gates en la que, de forma imprevista, le entregó al ya ex jefe del Pentágono la Medalla de la Libertad, el máximo honor que se puede imponer a un civil en Estados Unidos.

En su discurso de despedida a Gates, Obama manifestó también su confianza en Panetta, mostrándose “seguro” de que “liderará con una visión clara y pulso firme” el Departamento de Defensa.

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